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Hace 12h

El sueño del vuelo supersónico no ha desaparecido nunca. Los fabricantes de la industria de la aviación como Boeing, Lockheed Martin y Aerion han seguido trabajando en esa tecnología, a lo largo de los años. Aerion dice que pronto se podrá tener un jet de negocios supersónico en servicio

 

Durante más de tres décadas, el Concorde ha representado el sumum de los viajes de negocios y el máximo símbolo de estatus para el ejecutivo jetset. Considerado una maravilla de la tecnología aeronáutica, el avión con la distintiva nariz caída viajaba a dos veces la velocidad del sonido, volando desde Londres hasta Nueva York en la mitad del tiempo que las aerolíneas comerciales.

Pero incluso antes del accidente del Concorde de Air France en 2000, en el que murieron 100 pasajeros y nueve miembros de la tripulación, su brillo comenzaba a opacarse. Air France y British Airways batallaban con los altos costos de operación y la escasez de pasajeros de su pequeña y vieja flota, y cancelaron sus vuelos sólo tres años después.

Pero el sueño del vuelo supersónico no había desaparecido. Los fabricantes de la industria de la aviación como Boeing, Lockheed Martin y Aerion siguieron trabajando en la tecnología supersónica, a lo largo de los años. Aerion dijo tentativamente que en 2020 podría tener un jet de negocios supersónico en servicio.

Una gran demanda de pasajeros, la rentabilidad histórica de las rutas y mejoras tecnológicas enormes se han ido combinando para hacer el vuelo supersónico de nueva generación mucho más viable, según el experto de la industria Joe Lissenden, director de consulta aeroespacial y de defensa en Estados Unidos para IHS Jane's. Para Lissenden, el único reto que permanece es el costo del combustible. “Los vuelos más rápidos consumen combustible más rápido, y hacen al vuelo más costoso”, dijo. “Pero esta es una ruta especial, y se cobrarán precios ad hoc“.

El trabajo de especialistas en vuelos aeroespaciales como la NASA y JAXA, de Japón, ha sido crucial en los esfuerzos para devolver los aviones supersónicos a los cielos. Peter Coen es el director de proyectos de investigación supersónica para el programa de aeronáutica fundamental de la NASA.

Ésta colabora con Boeing y Lockheed Martin en estudios de diseño a nivel de sistemas, produciendo modelos que han sido sometidos a pruebas de túneles de viento para medir su efectividad. Aunque esta agencia no trabaja en aviones supersónicos específicos, dijo, “trabajamos en tecnologías que  representan barreras para traer de regreso a los aviones supersónicos exitosos ..y rentables”.

Esas barreras incluyen las altas emisiones atmosféricas, el ruido producido en el despegue y aterrizaje, y la explosión sónica; el sonido asociado con las ondas de choque creadas cuando los objetos con que tropieza (los edificios y no digamos con los modernos rascacielos) viajan más rápido que la velocidad del sonido mismo, lo que estorba a los aviones supersónicos en rutas sobre la tierra.

Coen dijo que su división se concentró en abordar primero el asunto de la explosión sónica, porque “si no tienes vuelos supersónicos sobre la tierra casi a diario, nunca habrá un mercado para los aviones supersónicos. Porque la gente protestaría con el fenómeno.”

Coen dijo hace poco que la fase primera de las pruebas había superado con exito las técnicas básicas de diseño.  Se modificaron la configuración de dos jets con motores montados sobre el ala de Boeing, y la configuración tri-jet de Lockheed Martin, con dos motores debajo del ala y un tercero montado en la cola. Se ha probado que remodelar la aeronave reduce significativamente la explosión sónica a un “golpe”, disminuyendo el ruido desde el nivel del Concorde hasta cerca de lo que es considerado el nivel de aceptabilidad.

Coen dijo que espera ver un “hijo del Concorde” de nueva generación en el mercado alrededor de 2030, aunque un jet de negocios supersónico “podría llegar antes”. “La explosión sónica es la barrera y si podemos pasarla, creo que veremos a personas considerando mucho más los vuelos supersónicos”, dijo.

La Agencia Japonesa de Exploración Aeroespacial (JAXA) en inglés) también espera desarrollar un avión de pasajeros supersónico que sea tranquilo, económico y amigable con el medio ambiente, y espera lograrlo en algún momento de este siglo. El portavoz Masahisa Honda dijo que aunque la agencia actualmente no tiene aviones en desarrollo específico, con proyecciones actuales pero predijo que un jet de negocios supersónico entrará al mercado en algún momento después de 2016.

Uno de los principales candidatos para hacerlo es el SBJ de Aerion, un jet de negocios para entre ocho y 12 pasajeros. “Anunciará el regreso del vuelo civil supersónico sin los inconvenientes ambientales y económicos del Concorde”, dijo Adam Konowe de Aerion.

Explicó que el desarrollo de una empresa conjunta con los fabricantes de aeronaves para producir el SBJ se redujo por la crisis, pero una vez que el acuerdo fue alcanzado calculó un programa de desarrollo de seis años para llevar la aeronave al mercado. “Creemos que el SBJ será aprobado, y entrará en servicio para finales de la década; 2020”, dijo.

Pero no todos están convencidos de que un regreso al vuelo supersónico de pasajeros esté a la vuelta de la esquina. Chris Seymour, director de análisis de mercado en Ascend, empresa de aviación, era escéptico de que habría  progresos antes de 2030. “Creo que hay tantos problemas a considerar, que ciertamente no los veo puedan solucionarse en los próximos 20 años”, dijo.

Seymour cree que aunque las barreras tecnológicas probablemente pudieran superarse, el factor clave en la cuestión de si se volverá una realidad la existencia de un mercado real y  preparado para pagar una prima para el máximo símbolo de estatus en los viajes de negocios; particularmente en un mercado de vuelos aéreos enfocado en precios bajos.

Todos esperan que el hijo esté a la altura de su padre

 

“¿Habrá suficientes pasajeros dispuestos a pagar tarifas más altas para volar más rápidamente?”, dijo. “Con el Concord, ese no era el caso. Llegó en un momento en que el avión 747 llevaba a más personas por tarifas más bajas. Allí es donde estaba el mercado”. Peter Warth, director de Complete Aviation Solutions, también cree que un regreso al vuelo supersónico está mucho más lejos de lo que algunos piensan. “Parecen existir múltiples obstáculos tecnológicos y comerciales que necesitarán ser superados”, añadió.

Pero reconoció: “Estoy seguro de que cuando los planes originales para el Concorde, el A380 y el 747 Dreamliner se anunciaron, se plantearon las mismas preguntas. Pero eventualmente lo lograron. Creo que el tiempo lo dirá”.

El Concorde fue un gran avión, capaz de superar la barrera del sonido y acortar los trayectos de manera impresionante. Fue durante mucho tiempo el avión comercial más veloz del mundo, hasta que un fatídico accidente, el único en toda su carrera aeronáutica, lo dejó de lado en 2003. Pero los fabricantes de aeronaves supersónicas nunca se olvidaron de este tipo de aviones y al parecer según hemos dicho pronto veremos al hijo del Concord por los aires. Las empresas Boeing, Lockheed Martin y Gulfstream se han aliado para desarrollar un avión capaz de volar de Londres a Sidney en solo 4 horas. Informaciones no oficiales indican que esta nueva aeronave podría volar a 4.000 kilómetros por hora. De momento nada es seguro pero hemos mencionado que inclusive la NASA está brindando asistencia técnica “para derribar barreras“.

De ser ciertas todas las informaciones que se han filtrado a los medios de comunicación, el avión, denominado X-54, podría doblar la velocidad del Concorde. Uno de las mayores incógnitas al respecto y es como las compañías mismas quieren minimizar el ruido que se produce cuando una aeronave supera la barrera del sonido,   que es inmenso, pero algunos afirman que las tres empresas están ahí más la NASA para encontrar una solución al problema.

De momento a los que les gustan las aeronaves tendrán que esperar hasta que se confirme o niegue de manera oficial la información, aunque se presiente que es más posible que haya una respuesta afirmativa, pues los viajes supersónicos tarde o temprano serán parte del desarrollo de la sociedad.

Aunque no se espera que lo veamos por los aires antes de 2021, el hijo del Concorde, y eso es noticia, es toda una realidad para Airbus y Aerion, al finalizar el periodo de diseño, pruebas e investigaciones para pasar al procedimiento de fabricación y exámenes de campo.

Con respecto al Concorde original, se estima que podrá reducir los estampidos sónicos al romper la barrera del sonido y contará con alas especiales para reducir la resistencia.

Los técnicos han conseguido acortar las diferencias:

- La velocidad máxima del Concorde I era de 2172 km/h y la del hijo del Concorde será de 4000 km/h.

- Volará a 4, 5 veces la velocidad del sonido.

- El Concorde I tenía capacidad para 128 pasajeros, mientras el hijo del Concorde solo podrá acomodar 12 a pasajeros.

- El Concorde medía 62 metros de largo y 25 metros en la extensión de sus alas, mientras el hijo del Concorde mide 51 metros de largo y y 19 metros de ala a ala.

- El diseño del sucesor del Concorde I ha sido patentado por Airbus.

Con un costo de más de 1.500 millones de dólares y encargado por la aerolínea Flexjet para rutas sobre el Pacífico, el Atlántico y a través de China, el hijo del Concorde ofrece su primer vuelo comercial en 2023. El Concorde 2 podría despegar verticalmente y volar a una velocidad de 3.425 millas por hora - tres veces más rápido que el Concorde original, según un vídeo de la patente de Yogi.

Descrito como "la montaña rusa más alta en el mundo", la aeronave se basaría en tres diferentes tipos de motores, cada uno alimentado por diferentes formas de hidrógeno.

Dos motores de turbo  propulsan al avión en el aire, en un despegue vertical. Un motor de cohete seguiría luego para acelerarlo a través de la barrera del sonido, llevándolo a 35.000m de altitud. Finalmente ramjets montados en las alas empujarían el Concorde 2 a su velocidad de crucero de Mach 4, 5 definitiva. En una patente concedida a Airbus, son de gran elegancia y hacen de él un  avión futurista que se mira más a gusto en espejo de ciencia ficción digno de Hollywood que sobre los cielos de Londres.

La compañía norteamericana Aerion ha anunciado oficialmente días atrás que su jet supersónico AS2 finalmente sale de la ficción para volverse realidad, después de más de 13 años de trabajo, tras recibir la primera orden de compra de Flexjet por 20 unidades. El avión  será el primer avión supersónico para hombres de negocios, con una velocidad máxima de Mach 1, 5, o 1, 5 veces la velocidad del sonido, lo que significa que podrá superar los 4.000 kilómetros por hora de velocidad, recortando los tiempos de viaje de manera importante.

La empresa Aerion dice que se podrá tomar desayunar en Nueva York y almorzar en Londres, ya que un viaje entre ambas ciudades llevaría hora y pico, frente a las siete que demoran los aviones actuales. Según la empresa, el objetivo es recortar tres horas de viaje a los traslados sobre el Atlántico y seis horas a las rutas sobre el Pacífico. Para construir la nueva nave, Aerion recibirá cooperación de Airbus. Durante 2017 se elegirá un lugar para montar la fábrica de construcción del AS2, para cumplir con la orden de 20 unidades hecha por Flexjet, una operadora de viajes de negocios. Cada uno de esos aviones tiene un costo de 120 millones de dólares y puede llevar entre ocho y 12 pasajeros. El contrato con Flexjet indica que las pruebas sobre el terreno del AS2 comenzarán en 2021, y que los aviones empezarán a volar en 2023.

La historia de Aerion y el deseo de construir un avión supersónico empezó en 2002, e incluso se recibió el primer encargo en 2004, pero luego con la crisis de 2008 las primeras compras debieron ser canceladas. El AS2 fue anunciado por primera vez en 2014.

 

 

 

 

 

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